Empaques activos e inteligentes

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Empaques “inteligentes” y “activos” |
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Martes, 22 de Abril de 2008
Escrito por: MCP. Arturo Hernán Tagle Reyes
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Imagina que abres el refrigerador y observas el envase de la leche del que en la mañana te tomaste un vaso de rica leche, pero ahora aparece en color rojo una leyenda que por la mañana no estaba y dice “PRODUCTO NO APTO PARA SUCONSUMO” o una “X” roja que abarca todo el envase como una medida de alerta de NO consumo.

Extender la vida útil de un producto en anaquel, alertar cuando éste se abre, detectar bacterias o cambiar de color según la temperatura, consumir menos energía, ser biodegradables y reciclables son algunas de las características de los empaques “inteligentes” y “activos”, los cuales se han convertido enalternativas de uso, por ejemplo en las industrias alimentaria y farmacéutica.

Aunque estos envases pueden ofrecen al consumidor comodidad, calidad y seguridad, su uso aún no se ha extendido masivamente, sin embargo, de acuerdo con datos de la Asociación Mexicana de Envase y Embalaje (AMEE), estos ocuparán los anaqueles de las tiendas en corto plazo, debido al desarrollo de tecnologías como lasetiquetas de información por radio frecuencia (radio frequency identification, RFID por sus siglas en inglés).

En México la industria del envase y embalaje se valora en 490 mdd y crece a un ritmo de 2.7% al año. El vidrio es el material más utilizado al representar 33% de mercado, seguido del papel (26%), plástico (16%), madera (14%) y metal (11%). Del total producido, el 50% se usa en alimentos,el 25% en bebidas y el restante 25% está repartido entre otros sectores.

Estas cifras señalan a la industria alimentaria como la principal consumidora, por lo que el uso de los envases “inteligentes” y “activos” se centra en la necesidad de protección y conservación del alimento tanto de daños mecánicos durante su manipulación como del deterioro debido a los diferentes ambientes por los que pasael envase durante su distribución y almacenamiento, además de proporcionar información del producto.

Si bien actualmente el uso de este tipo de envases dentro de la industria alimentaria en México no rebasa el 30%, se espera un incremento anual durante los próximos años de alrededor de 10%.

En la actualidad, las tendencias de los usos de los envases responden a las condiciones deconservación y características de los alimentos, incluso, ya los hay con voz y sonido.

Una de las industrias que ha avanzado a pasos impresionantes es la industria farmacéutica, ya que con el uso de este tipo de envases se ha vuelto una constante para regular aspectos como la temperatura, la cual debido a los cambios puede resultar dañina para algunos productos. En este sentido, algunos materiales concambio de fase (Phase change materials, PCM por sus siglas en inglés) son utilizados como estabilizadores que cambian de fase para absorber temperaturas extremas.

De igual manera, el uso de tintas sensibles a la temperatura en etiquetas o en superficies primarias del empaque puede proveer confirmación visual de que la integridad del producto no ha sido alterada. Estas tintas cambian de color, sehacen visibles o invisibles cuando ha ocurrido un cambio en la temperatura que pueda dañar al producto.

Por otro lado, hay una división de envases con cualidades destacadas: Los "retornables", son recipientes resistentes laminados con tres o cuatro películas de materiales como poliéster, nylon, polipropileno y aluminio, que permiten conservar los alimentos por un periodo similar a los enlatados,estas condiciones los ubican dentro del rubro de “activos”, ejemplos de estos envases son los productos de leche ultra pasteurizada así como también algunos jugos o bebidas refrescantes, también los de las salsas, frijoles, tamales, sopas preparadas, atún, vegetales y arroz.

El Centro Nacional de Metrología (CENAM) señala dentro de su informe “Perspectivas y Retos del Sector Alimentario en...
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