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SITUACIÓN DE LOS ENVASES PLÁSTICOS EN MÉXICO
Arturo Cristán Frías , Irina Ize Lema y Arturo Gavilán García
 
 
Introducción
Los plásticos son sustancias orgánicas de alto peso molecular que se sintetizan generalmente a partir de compuestos de bajo peso molecular. También pueden obtenerse por modificación química de materiales naturales de alto peso molecular (en especial la celulosa). Lamayoría de los compuestos denominados “plásticos” son polímeros sintetizados a partir de compuestos orgánicos.
Los plásticos se caracterizan por una alta relación resistencia/densidad, que son propiedades excelentes para el aislamiento térmico y eléctrico y una buena resistencia a los ácidos, álcalis y solventes. Las enormes moléculas de las que están integradas pueden ser lineales, ramificadas oentrecruzadas, dependiendo del tipo de plástico. Se pueden dividir en dos grandes grupos en función de su comportamiento ante el calor: los que son termoplásticos y los plásticos termoestables. Los primeros se caracterizan por estar compuestos de moléculas lineales con pocos o ningún enlace cruzado, que se reblandecen al calentarse y empiezan a fluir; al enfriarse se vuelven sólidos nuevamente. Esteproceso se puede repetir numerosas veces.
Ocurre lo contrario con los productos termoestables, los cuales consisten inicialmente de moléculas lineales que por calentamiento forman irreversiblemente una red de enlaces cruzados, dando un producto final generalmente más duro, fuerte y resistente al calor que un termoplástico.
 
Cuadro 1. Comparación de características de termoplásticos ytermoestables
|Termoplásticos |Termoestables |
|•  Se usa material fundido en la etapa de |•  Se usan polímeros líquidos o gomosos de menor peso|
|conformación en líquidos |molecular en la conformación |
|•  Se endurecen al solidificar el material fundido |•  Endurecenpor reacción química, con frecuencia por|
| |formación de enlaces cruzados de las cadenas |
|•  Estados sólido-líquido reversibles |•  El líquido se convierte irreversiblemente en un |
| |sólido |
|•  Es posible la recuperaciónde los desperdicios |•  No pueden recuperarse directamente los |
| |desperdicios |
|•  Hay una temperatura máxima de uso |•  Muchas veces pueden soportar altas temperaturas |
|•  Al tratar el material fundido se orientan, por |•  Pueden manejarse con baja orientación|
|lo común, las cadenas del polímero | |

Fuente: Morton-Jones 1993.
Adicionalmente, existe un tercer grupo de plásticos llamados elastómeros, que son materiales elásticos tipo caucho, formados generalmente por macromoléculas débilmente entrecruzadas. En el cuadro 2 se resumen las características más importantes de estostres grupos de polímeros.
Por el proceso de polimerización, los plásticos se pueden clasificar en polímeros de condensación y polímeros de adición. Las reacciones de condensación producen diferentes longitudes de polímeros y generan pequeñas cantidades de subproductos, como agua, amoníaco y etilenglicol mientras que las reacciones de adición producen longitudes específicas y no producen ningúnsubproducto; las masas moleculares medias de los polímeros de adición son generalmente mayores que las de los polímeros de condensación. Algunos polímeros típicos de condensación son el nylon, los poliuretanos y los poliésteres. Entre los polímeros de adición se encuentran el polietileno, el polipropileno, el policloruro de vinilo y el poliestireno.
 
Cuadro 2. Comparación de diferentes clases de...
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