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Los efectos de la desnutrición en la primera infancia (0 a 8 años) pueden ser devastadores y duraderos. Pueden impedir el desarrollo conductual y cognitivo, el rendimiento escolar y la salud reproductiva, debilitando así la futura productividad en el trabajo. Dado que el retraso en el crecimiento ocurre casi exclusivamente durante el periodo intrauterino y en los 2 primeros años de vida, esimportante que las intervenciones de prevención de la atrofia, la anemia o la xeroftalmia ocurran en la edad temprana.

Si el niño está o no bien alimentado durante los primeros años de vida, puede tener un efecto profundo en su salud, así como en su habilidad para aprender, comunicarse, pensar analíticamente, socializar efectivamente y adaptarse a nuevos ambientes y personas. Una buena nutriciónes la primera línea de defensa contra numerosas enfermedades infantiles que pueden dejar huellas en los niños de por vida. "Cuando no hay suficiente comida, el cuerpo tiene que tomar una decisión sobre cómo invertir la cantidad limitada de sustancias alimenticias disponibles. Primero está la supervivencia, luego el crecimiento. En cuanto a la nutrición, el cuerpo parece que está obligado aclasificar el aprendizaje en último lugar. Es mejor ser estúpido y estar vivo a ser inteligente y estar muerto" (Sagan y Druyan).

Algunos de los problemas de desarrollo experimentados por niños desnutridos son causados por limitaciones fisiológicas tales como el crecimiento retardado del cerebro y el bajo peso al nacer, mientras que otros problemas son el resultado de una interacción limitada yestimulación anormal, las cuales son vitales para el desarrollo saludable. Una buena nutrición y una buena salud están directamente conectadas a través del tiempo de vida, pero la conexión es aún más vital durante la infancia. Más de la mitad de la mortalidad infantil en países de bajos ingresos puede atribuirse a la desnutrición.

La relación entre la desnutrición y el desarrollo cognitivo y deconducta puede ser resumida en las respuestas del Dr. Reynaldo Martorell a las siguientes preguntas:

¿La desnutrición perjudica al desarrollo conductual?
Una nutrición pobre durante la vida intrauterina y en los primeros años de vida lleva a efectos profundos y variados, incluyendo:

Crecimiento físico y desarrollo motor retardados
Efectos generales en el desarrollo cognitivo
Resultando enun bajo coeficiente intelectual (inferior en 15 puntos o más en los severamente desnutridos)
Un grado mayor de problemas conductuales y habilidades sociales deficientes en edad escolar
Atención disminuida, aprendizaje deficiente y logros educacionales más bajos
¿Estos efectos se encuentran solamente en los severamente desnutridos?
No. Los efectos de la desnutrición en la cognición ocurrentambién en niños sin los signos clínicos de la desnutrición pero que tienen un crecimiento retardado. La mayoría de los experimentos de suplemento de comida en países en desarrollo, por ejemplo, se dirigieron a niños sin severa desnutrición.

¿Quién es el más afectado por la desnutrición?
La desnutrición y el contexto económico en que el ocurre parecen estar relacionados. La desnutrición tiene unefecto mayor en el desarrollo de niños que viven en pobreza, sea en países industrializados o en desarrollo, que en niños que no son pobres. Hay evidencia que sugiere que los programas de nutrición benefician la cognición y la conducta en mayor grado entre el segmento más pobre de la sociedad.

¿Qué nutrientes están relacionados con problemas cognitivos y de conducta?
Dado que los nutrientestienden a agruparse en los individuos, es difícil aislar las contribuciones específicas de cada nutriente. La deficiencia de yodo y la anemia por deficiencia de hierro son más fáciles de estudiar que la deficiencia de otros micronutrientes. Existen investigaciones que demuestran que ambos micronutrientes están específicamente relacionados con el daño en el desarrollo. Las formas menos severas de...
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