La nueva era del plastico

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Los plásticos del futuro serán biodegradables

¿Qué ocurrirá dentro de 25 años cuando el petróleo sea un recurso escaso, casi agotado?, ¿Será posible continuar con la fabricación del plástico, uno de sus productos derivados? Los numerosos objetos de uso cotidiano, elaborados a partir de este material, ¿se convertirán en piezas de museo? No, por el contrario, serán reemplazados por otrosproducidos por bacterias y tendrán las mismas propiedades que el plástico actual, pero con la particularidad de ser biodegradables.

"La cantidad de petróleo va disminuyendo año a año y, por otro lado, la gran cantidad de contaminantes del medio ambiente por la presencia de estos plásticos, desechados después de su uso. La idea es conseguir un material que después de ser utilizado, se degrade en untiempo relativamente corto como treinta días", señala la doctora Silvia Miyazaki, quien desde hace diez años conduce la investigación en el laboratorio del Área de Agroalimentos de la Facultad de Agronomía (FAUBA).

La idea de los científicos de hoy está muy lejos de lo que esperaban los primeros creadores del polipropileno, comúnmente conocido como plástico. Los pioneros del ayer buscaban unmaterial que tuviera una larga vida útil. Y lo lograron. Sillas, tazas, caños, invernaderos, envases y tantas otras cosas están hechas de plásticos, rígidos y blandos, pensados para durar. El problema es que día a día, muchas de estas cosas, luego de ser usadas, son descartadas. Por ejemplo, en la Argentina (ver gráfico) el 40 por ciento del plástico se destina a empaques. Hilos y precintos setransforman en toneladas de basura que se van acumulando y que tardarán más de cien años en degradarse.

Así, lo que era una ventaja dejó de serlo y se convirtió en un boomerang, que ahora se quiere detener. ¿De qué manera? Los investigadores argentinos hallaron la fórmula para obtener distintos tipos de plásticos teniendo como insumo principal a los remanentes agroindustriales y la mano de obra laaporta una bacteria. Por el momento, la fabricación se realiza en el laboratorio pero el know how ya está disponible para transferirlo a escala industrial.

La doctora Miyazaki trabaja con becarios del Conicet y en colaboración con científicos de la Comisión Nacional de Energía Atómica y con grupos de Alemania, Japón e Italia. Ahora que conocen el proceso de producción, sus trabajos seconcentran en analizar las condiciones de biodegradación de los materiales. Los plásticos están constituidos por compuestos químicos formados por la combinación de moléculas en unidades estructurales repetidas, que reciben el nombre de polímero. "El proceso de degradación comienza cuando el polímero es enterrado, mientras esté en contacto con el aire es totalmente inerte y puede conservarse durante años.Tiene la misma durabilidad que el plástico común", asegura.

Fábrica bacteriana

Si bien en 1926, en el Instituto Pasteur de Francia, se descubrió que la bacteria conocida como Bacillus megaterium era capaz de producir poliéster, transcurrieron muchos años hasta que se despertó el interés por ahondar en el conocimiento de los plásticos de origen bacteriano. Fue, sin duda, la crisis delpetróleo en 1973, la que obligó a la industria plástica a buscar una fuente alternativa y, desde entonces, han proliferado los estudios en torno a esta opción más saludable para el ecosistema.

En el Área de Agroalimentos, las investigaciones empezaron en los años 90. Durante tres años, los científicos recolectaron distintas bacterias por todo el territorio argentino para seleccionar elmicroorganismo que "trabajara mejor" y que fuera totalmente inocuo. La elegida resultó ser la Azotobacter chroococcum. El paso siguiente fue poner la "fábrica" en funcionamiento. Para ello, colocaron el microbio en un medio de cultivo, donde se lo alimentó con fuentes carbonadas y minerales.

En países europeos como Inglaterra, la bacteria es nutrida con glucosa, pero en los experimentos nacionales se...
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