La palma aceitera

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Las palmas se encuentran, en su estado natural, en los climas tropicales y subtropicales del Mundo. Hay aproximadamente 2,800 especies distintas. De los trópicos de Asia se originan unas 1,400 especies, de las Américas unas 800 especies, de Australia e islas cercanas unas 400, de Madagascar, las Islas Comores, las Seychelles y las Islas Mascareñas se originan mas de 130 especies, del continenteAfricano son originales unas 120 especies, de Europa se originan tan solo dos especies. En Turquía se descubrió recientemente la Phoenix Theophrasti (muy parecida a la datilera) en la isla de Creta y algunas zonas de Turquía.

La palma aceitera
Dentro de las plantas oleaginosas, la de mayor rendimiento en toneladas métricas de aceite por hectárea en el mundo, es “la Palma Aceitera”, conocidatambién como Palma Africana, por ser nativa de la región del Golfo de Guinea de dicho continente. Si bien es utilizada por el hombre en su alimentación desde hace 5000 años, ha sido recientemente (unos 80 años), que se ha expandido enormemente su cultivo en los trópicos húmedos del Asia Sur Oriental y de América. En comparación con otras especies oleaginosas, la palma aceitera tiene un rendimientopor hectárea varias veces superior; así, para producir lo que rinde una hectárea de palma, se necesita sembrar 10 Ha. de soya, ó 9 Ha. de girasol ó 15 Ha. de maní
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Así como la papa es oriunda del Perú, desde donde se propagó a todo el mundo, la Palma Aceitera tiene su centro de origen en la región occidental y central del continente africano, iniciándose su propagación a mínima escala através del tráfico de esclavos, a comienzos del siglo dieciséis, en navíos portugueses en los que llegó a las costas del Brasil, donde sus bondades eran conocidas sólo por los africanos transportados en viajes posteriores. El ingreso de dicha especie al comercio mundial se produce entre fines del siglo dieciocho y comienzos del diecinueve. En general, los registros históricos sobre la palma aceitera noson sólo escasos sino también imprecisos, por lo que muchas de las afirmaciones tienen fundamento en la inferencia histórica sobre los viajes de exploración de la época.
Los países productores son: Indonesia, Malasia, Papua Nueva Guinea, Camerún, Uganda, Costa de Marfil, Camboya, Filipinas y Tailandia, así como Colombia, Ecuador, Perú, Brasil, Guatemala, México, Nicaragua y Costa Rica. El cultivoen Malasia es de gran importancia económica, provee la mayor cantidad de aceite de palma y sus derivados a nivel mundial, en América los mayores productores son Colombia y Ecuador. En estos países, la palma aceitera se está expandiendo rápidamente sobre ecosistemas como las selvas tropicales, en forma de monocultivos industriales. Los monocultivos industriales ocupan todas amplias extensiones deterritorio socavando así el derecho de los pueblos locales a producir sus propios alimentos de acuerdo a las condiciones de sus tierras y su cultura alimentaria tradicional. Esto tiene como consecuencia que mientras el aceite de palma y sus derivados se comercializan mayormente en los mercados internacionales, los países productores se ven obligados a importar alimentos. Por estos motivos, muchasorganizaciones sociales, ambientales y de derechos humanos han respondido críticamente a la expansión indiscriminada de la palma aceitera.
Características botánicas
La palma aceitera es una planta monocotiledónea, del orden Palmales, familia Palmáceas género Elaeis. Es monoica, es decir, que en una misma planta se producen las inflorescencias masculinas y femeninas. La apariencia es la de unárbol esbelto, cuyo tallo llega a los 25 m. de altura y está coronado por hojas largas y arqueadas.
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El sistema radicular.- En el género Elaeis, como es el caso de las monocotiledóneas, el sistema radicular es de forma fasciculada –crece formando haces- con gran desarrollo de raíces primarias que parten del bulbo de la base del tallo en forma radial, en un ángulo de 45° respecto...
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