Origen y evolución de las aves

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  • Publicado : 15 de noviembre de 2011
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Introducción

Hasta hace poco, el origen de las aves constituía uno de los grandes misterios de la biología. Difieren manifiestamente del resto de los organismos. Plumas, picos sin dientes, huesos huecos, pies prensiles, huesos del deseo, esternón vigoroso y espolones son componentes de una combinación de caracteres esqueléticos que ningún otro animal vivo comparte. Pues bien, más difícilresulta incluso hacerse una idea de los mecanismos evolutivos del plumaje y el vuelo.
Ello no ha impedido, sin embargo, que los hallazgos de nuevos fósiles y métodos de investigación de los últimos 20 años permitieran a los paleontólogos establecer que las aves descienden de los terópodos, dinosaurios carnívoros moradores del suelo. De la investigación ha derivado también una explicación coherenteacerca de la conquista del aire por las aves primitivas.

Hipótesis históricas

Multitud de grupos animales han sido propuestos históricamente como posibles antecesores de las aves. Un rápido repaso incluye linajes tan dispares como las tortugas, los pterosaurios o los dinosaurios ornistiquios. Los rasgos supuestamente compartidos entre las aves y cada uno de los tres linajes anteriores sondiversos: pico (tortugas), presencia de alas y huesos neumatizados (pterosaurios), pubis retrovertido (dirigido hacia atrás) (ornistiquios). Hoy están semejanzas son consideradas convergencias.

Durante las últimas décadas tres hipótesis se han disputado el origen aviano: la del tecodonto, la cocodriliana y la dinosauriana.

Los tecodontos son un grupo basal de arcosaurios que dominaron losambientes terrestres durante el Mesozoico inferior; los tecodontos fueron un orden de reptiles de la subclase de los diápsidos, por lo general pequeños y ágiles, con los dientes implantados en alvéolos y que vivieron durante le período Triásico.
Las propuestas sobre el origen tecodontiano de las aves siempre han sido imprecisas, tanto en la proposición de un antecesor concreto como en la indicación deuna serie de novedades evolutivas compartidas.

La hipótesis cocodriliana supone que aves y cocodrilos comparten un antecesor común que vivió durante el triásico, su evidencia se funda esencialmente en diversos caracteres relativos a la neumatización craneal. Otras supuestas novedades evolutivas compartidas por aves y cocodrilos se refieren a determinados caracteres del cráneo, morfología dentaly tarso. La mayoría de estas sinapormofias son en realidad convergencias.

La idea de que aves y dinosaurios terópodos comparten estrechas relaciones de parentesco fue sugerida inicialmente por T.H. Huxley, y reformulada por J.H. Ostrom al hilo de la comparación anatómica entre Archaeopteryx y Deinonychus.

Evidencia actual

La evidencia actual indica que las aves tienen que ser consideradascomo dinosaurios saurisquios terópodos maniraptores.

Los saurisquios son un orden perteneciente al superorden Dinosauria. Aparecieron en el Triásico superior (hace aproximadamente 228 millones de años, en el Carniano) y se diversificaron enormemente durante el Jurásico y el Cretácico; muchos se extinguieron en la extinción masiva del Cretácico-Terciario, pero sus descendientes, las aves, hanalcanzando un gran éxito ecológico, colonizando todos los continentes.
Se distinguen por presentar caderas con una forma similar a la de los lagartos, en la que el hueso público apunta hacia delante, es decir que la pelvis, vista de perfil, tiene forma triangular. El hueso púbico evoluciona apuntando hacia atrás en el grupo que dio origen a las aves, el grupo llamado Eumaniraptora.
Lossaurisquios se diversificaron en dos linajes principales, los terópodos y los saurópodos.

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La palabra terópodos quiere decir “pie de bestia” , tienen su origen en el triásico. La mayoría de los terópodos mantuvieron la postura bípeda carnívora, pero evolucionaron hacia una gran variedad de formas y tamaños, siendo los más espectaculares de todos los que evolucionaron hacia las aves.

Los...
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