Relevancia de liebig en el desarrollo de la quimica organica

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CARMEN AVENDAÑO LÓPEZ Académica de Número de la Real Academia Nacional de Farmacia Liebig vivió una época en que la estructura y reactividad de los compuestos orgánicos representaban un rompecabezas para los químicos. Gracias a su trabajo e inteligencia se abrieron caminos para resolverlo. 1. BREVE RESEÑA BIOGRÁFICA. LOS ORÍGENES DE UNA VOCACIÓN La vocación de Justus von Liebig (1803-1873) por laquímica hay que buscarla en el trabajo de su padre, que regentaba una droguería en Darmstadt [1,2]. Algunos de los artículos que se vendían en el negocio familiar, fundamentalmente pinturas y barnices, se preparaban en un pequeño taller en el que también trabajó Liebig cuando la pobreza de una familia tan numerosa como la suya le impidió continuar su formación como aprendiz de farmacia enHeppenheim. Al parecer, estas carencias económicas le avergonzaron posteriormente y pretendió explicar que la interrupción de aquel aprendizaje se debía a la realización de experimentos sin la autorización del boticario. Desde 1817 a 1819, completó el trabajo en el taller paterno con lecturas de libros de química que, procedentes de la biblioteca del duque Ludwig de Hessen-Darmstadt, eran accesiblesgracias a las ideas de la Ilustración acerca del interés que dicha materia tenía en la economía. De esta forma, a los 17 años estaba decidido a convertirse en un químico o en un industrial químico. Inició sus estudios como ayudante personal de Kastner, un cliente de su padre que enseñaba en la Universidad de Bonn y más tarde en Erlanger, dedicándose con ahínco al latín y al francés, las matemáticas yla química, llevando al mismo tiempo una intensa vida social y política que en ocasiones fue poco adecuada para la época. En 1822 consiguió una beca para estudiar el análisis de sustancias minerales y orgánicas en París

Relevancia de Liebig en el desarrollo de la Química Orgánica

C. AVENDAÑO

ANAL. REAL ACAD. NAL. FARM.

con Gay-Lussac y, al terminar estos trabajos en 1824, recibió elgrado de Química por la Universidad de Erlangen. En 1826, el luterano Liebig contrajo matrimonio con la católica Henriette Moldenhauer, de la que tendría 5 hijos. Mientras Liebig trabajaba con Gay-Lussac en París en el análisis del fulminato de plata, Wöhler, que era un recién licenciado en medicina que trabajaba en el laboratorio privado que Berzelius tenía en Estocolmo, analizaba el cianato deplata. El fulminato de plata originaba un 77,53% de óxido de plata y un 22,47% de ácido ciánico, la misma relación que encontró Wöhler para el cianato de plata. Sin embargo, aquél era explosivo (detona violentamente por percusión, choque o contacto con una llama) y el cianato de plata no lo era [3]. La identidad de los ácidos ciánico y fulmínico en cuanto a su composición química se demostróposteriormente, y llevó a Berzelius a enunciar la doctrina de la isomería, de enorme trascendencia en la química orgánica porque indujo a pensar que las sustancias no sólo se definen por el número y clase de átomos que las componen, sino también por su organización.

N

C O

C N

O

Anión cianato

Anión fulminato

Isomería de los aniones cianato y fulminato

Estos trabajos fueron elorigen de la amistad inquebrantable entre ambos estudiantes, aunque antes Liebig tuvo que desdecirse de sus primeras acusaciones acerca de la incorrección de los análisis de Wöhler. Fue también Wöhler quien en 1828 realizó un hallazgo todavía más sensacional: que la urea extraída de la orina de perro tenía la misma composición que el cianato amónico. Los cristales de urea se habían formado cuando,intentando preparar cianato amónico por reacción entre el cianato de plomo y el amoníaco (Esquema 1), dejó que la cristalización transcurriera a temperatura ambiente en vez de por evaporación de la solución: 60

VOL. 69 (4),

RELEVANCIA DE LIEBIG EN EL DESARROLLO DE LA QUÍMICA ORGÁNICA

Pb(OCN)2 + 2 H 2O + 2 NH 3

2 H2NCONH2 + Pb(OH) 2 Urea

ESQUEMA 1.- Formación de urea a partir de...
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