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Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) | |
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Alrededor de 14 millones de personas en los Estados Unidos sufren de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) y la cifra sigue en aumento. Es más, la EPOC es la cuarta causa de muerte en los Estados Unidos y Canadá.¿Qué es la EPOC?La EPOC es en realidad un grupo de enfermedades pulmonares, siendo las más comunes el enfisema y labronquitis crónica. * El enfisema es una enfermedad en la que los sacos de aire dentro de los pulmones (denominados «alvéolos») se dilatan de manera excesiva (como un globo que se ha inflado casi hasta explotar). Esta dilatación excesiva se debe a que las paredes de los alvéolos están dañadas, lo cual provoca el colapso de las vías respiratorias. * La bronquitis es una inflamación de losbronquios. Los bronquios comunican la tráquea a los pulmones. Cuando los bronquios se inflaman, se reduce el flujo de aire que entra y sale de los pulmones. Además se produce un exceso de mucosidad que estrecha y obstruye las vías respiratorias. Se considera que la bronquitis es crónica cuando ha durado tres meses o más, dos años seguidos.La EPOC dificulta la respiración porque el flujo de aire queentra y sale de los pulmones está parcialmente obstruido. La EPOC también puede producir alta presión arterial en los pulmones (hipertensión pulmonar), la cual puede dar lugar a un tipo de enfermedad del corazón denominada «cardiopatía pulmonar».¿Cuál es la causa de la EPOC?El consumo prolongado de cigarrillos es la causa de casi todos los casos de enfisema y bronquitis crónica. Es más, hasta un 20por ciento de los fumadores padecen EPOC.La enfermedad es más común en: * Gente de raza blanca. * Personas mayores de 60 años de edad. * Personas que trabajan en ambientes contaminados por vapores químicos y polvos nocivos que pueden dañar los pulmones. * Personas que sufren de asma crónica. * Personas con antecedentes familiares de enfisema.¿Cuáles son los síntomas?Muchas personascreen que los síntomas de la EPOC son simplemente algo que sobreviene con la edad y no una señal de algo más grave. Por ese motivo, es posible que alguien sufra de EPOC por mucho tiempo antes de que los síntomas se conviertan en un problema suficientemente grande como para consultar al médico.Las personas que sufren de EPOC típicamente presentan los síntomas tanto de enfisema como de bronquitiscrónica.En las primeras etapas de la EPOC, los síntomas son: * Una tos que generalmente produce una gran cantidad de mucosidad (esputo) de los pulmones. * Dificultad para respirar, falta de aliento y respiración sibilante. * Una sensación de cansancio, incluso después de realizar actividades diarias sencillas. * Dificultad para dormir porque uno se despierta sin aliento o tosiendo.En etapasmás avanzadas de la EPOC, los síntomas son: * Una coloración azulada de la piel de los labios y los dedos de las manos y de los pies (lo que se denomina «cianosis»). * Una acumulación de líquido en las piernas y los pies (lo que se denomina «edema»). * Una extrema falta de aliento que hace muy difícil realizar todo tipo de actividades. * Adelgazamiento. * Dolor de cabeza al despertarsepor la mañana.¿Cómo se diagnostica la EPOC?Es importante diagnosticar la EPOC en sus primeras etapas. Cuanto antes se deje de fumar y se eviten otros factores de riesgo que pueden agravar la EPOC, mejores serán las probabilidades de retardar el daño pulmonar.La mayoría de los médicos pueden hacer un diagnóstico provisional de EPOC a partir de los síntomas comunicados por el paciente y larealización de una exploración física. Otros estudios útiles son: * Las radiografías de tórax, que se emplean para descartar otras enfermedades que tienen los mismos síntomas que la EPOC. * La espirometría, que es un estudio de función pulmonar que mide lo bien que el aire entra y sale de los pulmones. * Los análisis de sangre (gasometría arterial y oximetría), que permiten determinar la...
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