Black boxes

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COMO SUPERVISAR “BLACK BOXES”(*)


Cada día es mayor el número de ejecutivos que "supervisan" el trabajo de "black boxes" o "cajas negras". Un "black box", bb para abreviar, es una persona que produce ella misma o contribuye a producir un bien o servicio, según unas especificaciones, mediante un proceso que su supervisor entiende sólo en términos generales y que él mismo no domina.Ejemplos: el jefe de producción que encarga al departamento de informática el desarrollo de un programa para controlar inventarios, o el jefe de un departamento de investigación y desarrollo de una empresa farmacéutica que supervisa un número de equipos, o el jefe de uno de esos equipos que supervisa un número de especialistas que componen el equipo y sólo entiende bien el trabajo de algunos deellos.

Estas situaciones son frecuentes en muchos sectores industriales y especialmente numerosas en sectores como la industria farmacéutica, la electrónica, la industria de la informática y sus aplicaciones y, en general, todos aquellos campos en que la ciencia avanza rápidamente y, a menudo, de forma dramática y la tecnología cambia con igual rapidez. Pero también se dan en compañías comopor ejemplo, bancos, o compañías de inversión que dependen quizás menos de la tecnología per se, pero en las que los especialistas desarrollan productos y servicios nuevos y muy sofisticados continuamente. Y es imposible para sus jefes estar totalmente al día con respecto a todos esos productos o servicios.

El "problema" se hace aún más extenso si incluimos, no sólo los bb, sino también aquellossubordinados cuyo trabajo el jefe comprende en mayor medida pero no del todo, subordinados que si no son bbs, si son "cajas muy grises".

De hecho, si estableciéramos un abanico que fuese desde "white boxes" (wb) o "cajas blancas" -personas cuyo trabajo entendemos perfectamente y que podríamos hacer nosotros mismos- hasta bbs, veríamos que casi siempre supervisamos más gente del lado bb quedel lado wb y que el porcentaje de wbs disminuye continuamente.

Este fenómeno se debe, no sólo al desarrollo de la tecnología, entendiendo esta palabra en su sentido más amplio y no sólo en el técnico, sino también a la estructura jerárquica de las organizaciones. En efecto, según ascendemos en la jerarquía, el número y la diversidad de las personas que supervisamos directa o indirectamenteaumenta y, con ello, la imposibilidad para el jefe de ser experto en cada uno de sus campos respectivos. De hecho, el Director General de un gran banco, por ejemplo, o de cualquier gran compañía, es responsable del rendimiento de todo un grupo de individuos cuyo trabajo sólo entiende vagamente y, desde luego, no domina.

Un factor adicional intensifica el fenómeno, a saber, la crecienteglobalización de las grandes empresas. Como me comentaba el jefe de una filial de una gran compañía americana en Japón: "para mí los japoneses, aún los educados en Harvard, son bbs. Y a veces "black holes" (agujeros negros); cuando les digo algo no sé si lo han entendido, ni cómo han reaccionado".

¿Qué extensión tiene el fenómeno?. Es difícil de medir. Pero en la mayoría de los programas de direccióngeneral en que yo intervengo, el porcentaje medio de ejecutivos que supervisan bbs es del 60%. Y en algunos campos, como investigación y desarrollo, aún mayor, pudiendo llegar al 80%. Esto no quiere decir que la mayoría de los ejecutivos supervisen sólo bbs; de hecho, supervisan un abanico de subordinados que van de "white" a "black boxes"; lo que sucede es que el porcentaje de bbs aumentaconstantemente.


¿QUÉ PROBLEMAS ESPECIALES PLANTEA LA SUPERVISIÓN DE BBS?

Los ejecutivos saben que no es fácil supervisar bbs. Pero varían en el grado en que les parece difícil. En programas de desarrollo gerencial, al preguntarles a los ejecutivos su opinión, obtuve los resultados siguientes:


MUY FACIL MUY DIFICIL

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