Democracia en gran bretaña

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La democracia en Gran Bretaña. La reforma electoral de 1867-1868
Carlos Dardé

Durante el siglo XiX, el sistema político británico -asentado en el principio de la soberanía del Parlamento-- era representativo, pero no democrático. Ninguna de las reformas electorales efectuadas a lo largo del siglo estableció el sufragio universal masculino -en vísperas de la reforma de 1918, sólo el 60 por100, aproximadamente, de los varones adultos tenía derecho al voto-- ni llevó a cabo una distribución de los escaños que supusiera una representación territorial proporcional a la población; por el contrario, las reformas consistieron en sucesivas rebajas en las condiciones para poder votar, y algunos cambios en la geografía electoral, para suprimir los anacronismos más escandalosos, salvo la leyde 1885 que, en este aspecto, introdujo cambios radicales. Tanto el sufragio universal como la democracia eran vistos por la inmensa mayoría de los legisladores como una amenaza para la Constitución: si se daba el poder a la mayoría de la nación, compuesta por la clase trabajadora, -pensaban- existía el peligro, más que probable, de que esta clase actuara de acuerdo con sus propios intereses,destruyendo el equilibrio existente e implantando una dictadura 1.
1 ROPEH, .1.: Democracy and its Critics. Anglo-American Democratic Thought in the Nineteenth Century. Londres, 1989, pp. 120-12;{. CLAHKE,

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No obstante, una de las reformas electorales, la segunda ley de reforma, de 1867, fue considerada por los contemporáneos como el paso decisivo hacia la dernocracia, dehecho -un salto en las tinieblas, corno dijo Lord Derby, primer ministro en el mornento de su aprobación-o No fue la rnás irnportante del siglo: la gran reforma de 1832 supuso un cambio Inás profundo y su aprobación probablemente tuvo más trascendencia -tanto por lo que hizo corno por lo que evitó-o La vigencia de la ley de 1867, por otra parte, no fue muy prolongada: en 1872 se estableció el votosecreto (hasta entonces era público, lo que Gladstone considera Inás inglés y más viril), y en 188~)-188S, un nuevo conjunto de leyes alteraron tanto la franquicia corno la geografía electorales :2. A pesar de todo ello, la ley de 1867 sigue siendo considerada como la rnedida fundaInental en la evolución hacia la delnocracia del sistelna electoral británico, de la que se derivaron con carácternecesario las siguientes reformas. Junto con otras disposiciones relativas a la geografía electoral aprobadas el año siguiente, constituye la refonna que, resumiendo una abundante bibliografía, voy a analizar sUlnariamente en este artículo, atendiendo a sus causas V efectos. Además de por su importancia histórica, el tema Ine"rece ser estudiado por la notable historiografía a que ha dado lugar,especialrnente al final de los años sesenta.

1.

En qué consistió la reforma electoral de 1867-1868

La ley de refonna de 1867 introdujo variaciones fundamentales en las condiciones requeridas para ser elector. Debido a esto despertó una extraordinaria expectación entre los contemP.: «Electoral Sociology 01' Modern Britain», Ilistory, núm. 57 (1972), pp. :H-:~6. 2 Citas de Derby y Gladstoneen REAl), D., England 1868-1914. Londres, 1979, pp. 1.50 Y 152. WALTON,.I. K.: Thc Sccond Hcform Act. Lancaster, 1987, p. 2, denomina a la segunda ley de reforma « la pariente pobre» de la primera. Una opinión opuesta en HIMMELFAHB, G.: «The Politics 01' Democracy: The English Rel'orm Act 01' 1867». ¡oumal o[ Britúh Studics, núm. 6 (1966), p. 97, para quien la leyes «quizá el hecho decisivo de lahistoria inglesa moderna».

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poráneos y ha atraído de fonna casi exclusiva la atención de la historiografía posterior. Sin embargo, éste no fue el único aspecto de la reforma electoral; al año siguiente fueron aprobados profundos cambios en la geografía electoral, a los que sólo recienternente se ha dado la debida importancia. La ley de 1867. La novedad...
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