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Introducción
La ciencia de los sistemas de información geográfica (SIG) ha alcanzado una
madurez tal, que ya no se cuestiona su identidad propia ni su relación con las
disciplinas afines, de las cuales se nutre a la vez que se desarrolla. Ha transcurrido el
tiempo suficiente para que esta disciplina, que el mismo Bosque Sendra (1999) define
como la naciente Ciencia de la Informacióngeográfica, crezca y se desarrolle con sus
propios métodos y técnicas. Cuando menos han pasado cerca de cincuenta años de
evolución y, si nos queremos remontar a los orígenes de la cartografía tradicional, han
transcurrido varios milenios. Sin embargo, no tenemos que ir tan lejos, pues casi todos
los practicantes de los SIG coinciden en que es una ciencia joven que aún tiene un
largo camino porrecorrer.
Este capítulo no pretende reconstruir esos cincuenta años de historia y
evolución de los SIG. Sólo queremos, a modo didáctico, sintetizar los eventos y las
personalidades que han contribuido a que se desarrolle esta disciplina. De hecho, esta
historia ya la han reconstruido varios autores, entre los que se destacan Bosque
Sendra (1997, 1999), Gutiérrez Puebla (1994), Díaz Cisneros (2000)y Jack
Dangermond (1995). Como la historia ya ha sido contada por los propios actores,
trataremos de presentar aquellos aspectos en los que los autores coinciden y de
aportar nuestras ideas en la interpretación de ese desarrollo.
Para presentar la visión del presente y del futuro de los sistemas de
información geográfica, sintetizaremos también, como hicimos en la visión del pasado,
aquellosaspectos en los que los autores coinciden y aportaremos algunas ideas
propias. Parece haber un consenso en el sentido de que los SIG son el producto de la
evolución, tanto de la Geografía como de la ciencia de la Informática. Dentro de la
Geografía, los SIG representan una revolución en sí mismos cuando se incorpora, a la
Cartografía, el diseño de los mapas digitales. Éstos son asuntos en losque existe un
consenso básico del cual se parte para ubicar un punto de comienzo y una fecha o
época de partida.
Algunas personas podrían sostener que los SIG han existido siempre. También
podrían decir que la superimposición de mapas análogos es algo que se practica desde
tiempos inmemoriales. En principio, eso es cierto porque una de las herramientas que
hacen poderoso a un SIG es lacapacidad de sobreponer capas de información. No
obstante, la diferencia entre hacerlo manual o por un medio mecanizado es
fundamental, pues, no sólo se trata de sobreponer capas, sino de crear toda una
estructura geográfica que pueda manipularse e incluso analizarse y modelarse.
Cuando se trabaja con mapas análogos, éstos pueden interpretarse y
analizarse con ciertas limitaciones. Los mapasdigitales pueden modificarse e
interpretarse mediante técnicas espaciales, y se prestan para crear diferentes
escenarios geográficos en los que se pone a prueba la denominada inteligencia
artificial. Este hecho en sí mismo representa una evolución sustancial en la forma como
se manejan y se utilizan los mapas. Cuando se incorporan otras ramas y otras técnicas
del conocimiento espacial, como lossistemas de teledetección, los de posicionamiento
global y la fotogrametría, con los nuevos componentes de manejo de bases de datos,
visualización, representación digital y vídeo, estamos seguros de que nos encontramos
frente a una nueva forma de apreciar y manejar lo que siempre hemos llamado mapas.
A esa nueva ciencia integracionista es la que hemos denominado la Ciencia de la
Informacióngeográfica (CIG). Sin lugar a dudas, ésta es la ciencia de los sistemas de
información geográfica (SIG).

El Futuro
Aunque el futuro es siempre impredecible, podemos establecer, a base de las
tendencias actuales, unas situaciones que pueden abordarse para el futuro. Jack
Dangermond (1995), presidente y fundador de ESRI, escribió hace apenas unos años
un trabajo titulado ¿Hacia donde va la...
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