El jabón

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LO DESCONOCIDO DE LO COMÚN
(Descubriendo orígenes)

Por: Prof. Iván Espinoza
ivanespi_28@hotmail.com

El Jabón

EN LA vida hay pocas cosas tan comunes y útiles como el jabón, forma parte de nuestros quehaceres diarios desde la más tierna infancia. Con los siglos,este antiguo producto ha dejado de ser un lujo para convertirse en una necesidad.

Pasado antiguo del Jabón.

No hay muchas razones para creer que antes de nuestra era se usara este artículo en el aseo personal; lo que si se conoce según traducciones modernas de la Biblia es el uso de lejía, término que se refiere a un álcali utilizado como detergente, una sustancia muy distinta del jabón que seusa en nuestros días.

Los antiguos griegos tenían la costumbre —adoptada luego por los romanos— de emplear aceites perfumados en la higiene personal. Es posible que Roma aprendiera el arte de hacer jabón de los celtas, pues Plinio el Viejo, escritor latino del siglo primero, utiliza en su Historia natural el vocablo galo saipo, del cual se cree que procede en último término nuestra palabrajabón.

En los siglos subsiguientes encontramos pocas referencias al jabón. Pero para la Edad Media ya se habían consolidado como centros de manufactura Italia, España y Francia. Si bien es cierto que se trató de implantar la producción en masa, parece que en Europa se usaba muy poco. De hecho, en fecha tan tardía como 1672, cuando cierto alemán envió a una aristócrata un paquete con jabón italianocomo obsequio, vio oportuno incluir las instrucciones de empleo del misterioso objeto.

La antigua producción

Una de las primeras recetas detalladas para hacer jabón aparece en una compilación del siglo XII que reunía secretos profesionales de los artesanos. La receta revela que el proceso químico de elaboración sigue básicamente igual después de tantos años: los aceites y grasas procedentesde varias fuentes se ponían a hervir con una solución cáustica alcalina para obtener jabón bruto. Esta reacción se denomina saponificación.

Como es lógico, la calidad dependía de las materias primas. Antiguamente se utilizaban cenizas de madera y grasas animales. Por ejemplo, en las colonias que darían lugar a Estados Unidos, eran esos los ingredientes con que los primeros pobladores elaborabanun jabón suave y gelatinoso de color pardo para uso cotidiano. Dado que se empleaba el mismo sebo fundido de reses y ovejas para hacer tanto jabones como candelas, o velas, era común que el candelero (fabricante y vendedor de velas) se encargara también del jabón. Cuando terminaba la ebullición de la mezcla, solía añadirle sal —pues aportaba consistencia a las barras y así le facilitaba eltransporte— y lavanda, gaulteria, alcaravea u otros aromatizantes.

En el sur de Europa, los jabones tradicionales se confeccionaban con aceite de oliva, mientras que en regiones más frías se hacían con sebo. Cuando se preparaban con aceites de pescado, solo servían para la ropa, pues, como es natural, nadie los quería para lavarse. Ahora bien, los aceites y grasas son solo una parte de la historia.De artesanía a industria

Por siglos, el álcali del jabón se obtuvo de las cenizas de ciertas plantas, entre ellas algas marinas. En España, por ejemplo, se quemaban plantas barrilleras, de las que se obtenía una ceniza alcalina, la barrilla, que mezclada con aceite de oliva del país daba como resultado un fino y blanco producto: el jabón de Castilla.

Durante el siglo XVIII aumentó lademanda de otro álcali, la potasa, para la manufactura de jabón, vidrio y pólvora. Alrededor del año 1790, Nicolás Leblanc, cirujano y químico francés, ideó un proceso para obtener un álcali de la sal común. Más adelante, otros químicos lograron producir sosa o soda cáustica (también alcalina) a partir de la salmuera. Tales descubrimientos facilitaron la fabricación industrial del jabón.

El jabón...
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