La ballena azul

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La ballena azul

El nombre común de rorcual viene del noruego ror, 'tubo o ranura', y qual, 'ballena', y hace referencia a las barbas.
La Ballena Azul es el animal más grande del planeta, y el mayor que haya vivido jamás en mar o tierra. Puede crecer hasta los 31 metros de longitud y pesar alrededor de 84 toneladas, aunque se han registrado ejemplares de 150 toneladas y más de 32 metros delongitud. Las medidas promedio son 23,4 metros las hembras y 22,6 metros los machos.
Se llaman así a causa de su piel azul-grisácea, ésta posee manchas pálidas más marcadas en la zona ventral. Una de sus características es la de poseer una pequeña aleta dorsal, muy cercana a la aleta caudal, que se evidencia al sumergirse el animal.
La cabeza es algo menor de un tercio del tamaño total. Llega atener 395 láminas córneas desflecadas a ambos lados de la boca de una longitud máxima de 120 cm. y algo más de medio metro de ancho; esta característica es común a todos los cetáceos de este suborden. Las pequeñas aletas pectorales miden alrededor de una octava parte del total del cuerpo. Posee surcos de cinco centímetros de profundidad en la zona ventral (unos 88) separados por una cinta de unosseis centímetros de ancho.

Taxonomía
Aunque suele llamarse a todos los misticetos “ballenas”, esta denominación se reserva solo a la familia Balaenidae. Las llamadas ballenas azules en realidad son rorcuales, una familia que incluye a la yubarta, el rorcual común, el rorcual de Bryde, el rorcual boreal y la ballena minke. Se cree que la familia Balaenopteridae divergió de otras familias delsuborden Mysticeti ya en el Oligoceno medio; sin embargo se desconoce cuándo se separaron entre sí los miembros de esa familia. Al rorcual azul normalmente se la clasifica como una de las ocho especies de rorcuales incluidas en el género Balaenoptera, y aunque una autoridad la clasificó en un género separado, Sibbaldus, esta clasificación no fue aceptada por nadie más. Recientes análisis desecuenciación de ADN indican que está filogenéticamente más cerca del rorcual boreal y el rorcual de Bryde que de otros miembros de la familia Balaenoptera, y más cerca de la yubarta y la ballena gris que de los rorcuales albiblanco. Si futuras investigaciones confirman estas relaciones, será necesario clasificar de nuevo los rorcuales.
Existen casos documentados de híbridos entre rorcuales azules yrorcuales comunes en el hábitat natural, pero se desconoce la capacidad reproductiva de estos híbridos. Arnason y Gullberg describieron la distancia genética entre el rorcual común y el rorcual azul como la misma que existe entre el ser humano y el gorila.
El nombre de la especie, musculus, proviene del latín y puede ser traducido como “músculo”, aunque también puede serlo como “ratoncito”. Linneo,que asignó ese nombre a la ballena azul en su Systema naturae de 1758, puede que utilizara un deliberado e irónico doble sentido al darle este nombre. Antiguamente se la denominaba con otros nombres comunes, como rorcual de Sibbald, gran ballena azul y gran rorcual del norte. Estos nombres dejaron de utilizarse en décadas recientes.

Descripción y comportamiento
El rorcual azul tiene un cuerpolargo y esbelto que parece delgado en comparación con la constitución más rechoncha de otros misticetos. La cabeza es grande, plana y en forma de “U”, con una cresta que va desde los espiráculos hasta el extremo anterior del rostro. La parte frontal de la boca es gruesa con entre 300 y 400 barbas a cada uno de sus lados, cada barba con una longitud de alrededor de un metro, y que cuelgan de lamandíbula superior, son particularmente anchas en proporción a su longitud. Tiene entre 55 y 88 surcos a lo largo de la garganta y paralelos al cuerpo. Estos pliegues ayudan a la evacuación del agua de la boca después de sus “embestidas” para alimentarse. La aleta dorsal está situada al inicio del último cuarto del cuerpo y es pequeña y de forma variable. Cuando sale a la superficie para respirar,...
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