La crisis del antiguo regimen

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U.D. 1.- EL SIGLO XVIII: LA CRISIS DEL ANTIGUO RÉGIMEN

1.- LA EUROPA DEL SIGLO XVIII

Al iniciarse el siglo XVIII, la mayor parte de Europa se hallaba bajo el Antiguo Régimen. Con este término definimos a las sociedades europeas de la Edad Moderna, que habían superado la etapa medieval y feudal, pero que continuaban manteniendo un modo de vida basado en la economía agraria de tipo señorial,el absolutismo monárquico y la sociedad estamental.

1.1.- Una agricultura señorial

Desde el punto de vista económico, la agricultura era la actividad más importante. Se trataba de una agricultura de subsistencia, y con un sistema de cultivo basado en la rotación trienal con barbecho. Los rendimientos eran muy bajos y se orientaban al autoconsumo. No había especialización de cultivos, losintercambios eran escasos, y se realizaban en mercados locales o regionales. Las cosechas marcaban el ritmo de una economía que se veía, periódicamente, azotada por las llamadas crisis de subsistencia: períodos de escasez de alimentos y de subidas de precios. Estas crisis generaban hambre y miseria y, a menudo, eran el origen de revueltas populares.

La tierra estaba en manos de la nobleza y elclero, que poseían grandes propiedades, transmitidas de generación en generación. La mayoría de la población eran campesinos que trabajaban las tierras de sus señores y además estaban sometidos al pago de fuertes impuestos.

1.2.- Una monarquía absoluta

Desde el punto de vista político, el rey tenía un poder absoluto. La monarquía era de carácter divino, concentraba todos los poderes en lapersona del rey y no rendía cuentas a nadie. En consecuencia, los gobernados eran súbditos, que no gozaban de ningún tipo de derecho. A pesar de su poder absoluto, el rey estaba auxiliado por unas instituciones que lo asesoraban (Consejos de Estado). Para algunos asuntos, también debía consultar a los Parlamentos (Estados Generales en Francia y Cortes en España). El Parlamento era una instituciónnacida en la Edad Media. Estaba compuesta por representantes de los tres estamentos, que asesoraban al rey y tenían algunas atribuciones, como la de aprobar nuevos impuestos.

1.3..- La expansión económica

El siglo XVIII fue de relativa paz internacional. La firma del Tratado de Utrecht (1713) dio paso a un período de equilibrio internacional, en el que los conflictos trataron de solucionarsemediante la actividad diplomática y la firma de tratados y alianzas entre los países.

En esa situación, la población aumentó considerablemente y, entre 1650 y 1800, Europa pasó de 100 a 200 millones de habitantes. Este crecimiento demográfico fue debido también a la ausencia de grandes epidemias, a la introducción de nuevos cultivos (patata, maíz...) y, en general, a la mejor situacióneconómica. El aumento de la población llevó a un crecimiento de la demanda de todo tipo de productos, por lo que se produjo una subida de precios que incrementó las ganancias de los propietarios. Éstos, estimulados por la posibilidad de obtener mayores beneficios, aumentaron la producción.

Las monarquías potenciaron este crecimiento económico: impulsaron reformas en la agricultura, financiaron lainstalación de manufacturas* dedicadas a la producción de objetos de lujo, y protegieron a las compañías comerciales que recorrían el mundo en busca de mercados. En consecuencia, el comercio se incrementó notablemente.

Como para la movilidad de los productos era esencial el transporte, a lo largo del siglo XVIII, las comunicaciones mejoraron gracias a la construcción de carreteras y canales. Contodo, fue el comercio marítimo con los territorios extraeuropeos, el comercio colonial, el que tuvo un crecimiento más espectacular.

2.- LA SOCIEDAD ESTAMENTAL

2.1.- Una sociedad desigual

Estaba dividida en dos grupos bien diferenciados: los privilegiados (nobleza y clero) y los no privilegiados (estado llano o tercer estado). Se trataba de una sociedad cerrada, en la que cada hombre...
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