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Física del siglo XX
El siglo XX y lo que va del XXI alojaron una expansión sin precedentes de las tecnologías de la Física, y ella transformó profundamente a las sociedades modernas. Antes de 1900, por supuesto, ya había unas pocas tecnologías que mejoraron importantemente la condición de vida de las gentes y las posibilidades industriales y militares. Los relojes, la imprenta, la pólvora, lamáquina de vapor y el ferrocarril, el telar automático, el telégrafo, la máquina de escribir, el alumbrado eléctrico, los ascensores y escaleras mecánicas, el submarino, el automóvil, la máquina de coser, el cierre de cremallera, el frigorífico, los rayos X, el fonógrafo, la fotografía y el cine son todas tecnologías anteriores a 1900, y sin duda hicieron su impacto, pero nada es comparable a laeclosión tecnológica del siglo XX, y aunque las tecnologías de base química y biológica también transformaron y siguen transformando el mundo en que vivimos, son las tecnologías de la Física las más presentes y variadas en nuestro mundo actual.
El aeroplano, la radio, la televisión, el radar y el sonar, las computadoras electrónicas, los cohetes y los satélites artificiales, la fotografía a colores yla nueva fotografía digital, la Internet, la holografía, la criogenia y la superconductividad, los aceleradores de partículas y la energía atómica, el bolígrafo, las células fotoeléctricas, el café instantáneo, el aire acondicionado, la lámpara de neón, el electrocardiógrafo y el electroencefalógrafo, el limpiaparabrisas, las hojillas de afeitar desechables, el tractor, el Hovercraft, elhelicóptero, la lavadora, el horno de microondas, el tanque de guerra, los aerosoles, el radiotelescopio y el telescopio espacial, el vidrio Polaroid, el motor a reacción, los relojes atómicos, el máser y el láser, el transistor, el reloj digital, el disco óptico, los LEDs (Light Emitting Diodes), los cajeros automáticos, las pantallas de cristales líquidos, las calculadoras de bolsillo y los iPods, elmicroscopio electrónico, la tomografía axial computarizada, la resonancia magnética nuclear y la ecosonografía, el teléfono celular, las videograbadoras, los sistemas GPS (Global Positioning System), el corazón artificial, el domo geodésico, el Velcro, la tostadora automática, el esquí acuático, el estabilizador giroscópico, la aspiradora, la subametralladora Thompson y el silenciador de armas defuego, la cosechadora de algodón, las curitas, la fibra óptica, el Aqua-Lung, integran todos una lista más numerosa de invenciones que surgieron en los últimos cien años. Y esto sin mencionar las tecnologías químicas—la inmensa variedad de plásticos, por ejemplo—ni las biológicas o bioquímicas, como identificación del ADN o la ingeniería genética.
Es, por tanto, del todo imposible hacer referenciade cada una de ellas. En esta lección nos limitaremos a referir unos cuantos casos antonomásicos o representativos.
Pudiera decirse que la columna vertebral de la revolución tecnológica del siglo XX es la electrónica. A fin de cuentas, la tecnología eléctrica, electromagnética y electromecánica ya habían producido dispositivos de gran utilidad, sobre todo a la invención del motor eléctrico.(Michael Faraday, 1821). La electrónica trajo el control del flujo de electrones primero en “tubos de radio” al vacío (válvulas termiónicas), y luego en materiales semiconductores, con los que se hizo el primer transistor. Con estos materiales la electrónica comenzó a depender de lo que se llama física del estado sólido. Los dispositivos electrónicos se emplean en la transmisión de potencia eléctrica ode información.
Las unidades básicas de la electrónica son el diodo y el triodo. Los principios de ambos componentes se conocían a fines del siglo XIX, pero no es sino hasta 1900 cuando el primer receptor de radio que usara un diodo de cristal fuera inventado, por Greenleaf Whittier Pickard. El efecto del diodo es el de permitir el flujo de corriente en una dirección mientras bloquea el flujo...
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