Miller

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TEXTO: LA EXPERIENCIA DE MILLER

En la página 528 del número publicado el 15 de mayo de 1953 de la revista científica internacional Science apareció publicado un artículo sorprendente firmado por un investigador estadounidense entonces desconocido: Stanley L. Miller. Su título, traducido al Castellano, sería: "Producción de aminoácidos en las condiciones plausibles de la Tierraprimitiva". Miller tuvo la idea de probar experimentalmente en un matraz las primeras etapas de la teoría de Oparin, sometiendo una mezcla gaseosa, modelo de la atmósfera primitiva en presencia de agua, a la descarga eléctrica. Después de una semana de puesta en marcha de ese sistema, Miller identificó en la mezcla gaseosa varios compuestos orgánicos, en concreto pudo separar del conjunto el ácidocianhídrico y el formaldehído. También analizó la solución acuosa y encontró los productos ya identificados en fase gaseosa, además de compuestos orgánicos más complejos, como urea, Ácido acético (el principal componentes del vinagre) y... aminoácidos. Miller, por tanto, acababa de demostrar que la evolución química de un modelo de atmósfera bajo el aporte de energía puede conducir a la formación dealgunos ladrillos de materia viva.

La publicación de la primera experiencia fructífera de química prebiótica constituyó el auténtico punto de partida de la experimentación en este campo. A partir de ese momento numerosos laboratorios se orientaron hacia ese campo de investigación. Había muchos interrogantes planteados y era indispensable un despliegue de las fuerzas científicas paraintentar despejarlos. ¿Cuál es la influencia de la composición de la mezcla gaseosa inicial? ¿Cuál es la mejor atmósfera para la química prebiótica? ¿Cuáles son los papeles de las distintas fuentes de energía susceptibles de estar presentes en un medio ambiente planetaria? ¿Cuáles son los mecanismos químicos implicados en esas síntesis? ¿Es posible producir, en esas condiciones, todos los ladrillos delas macromoléculas de la materia viva actual (los 20 aminoácidos de las proteínas, los dos azúcares y las cinco bases de los nucleótidos)? ¿Cómo unir, de forma prebiótica, esos ladrillos para fabricar macromoléculas, crear la membrana que aislara ese material casi biológico y establecer los ciclos complejos de reacciones químicas propios de la materia viva? Algunas de estas preguntas iban aconseguir una respuesta.

MILLER CREA ESCUELA

Numerosos laboratorios estadounidenses y europeos repitieron la experiencia de Miller cambiando las condiciones. Se generalizaron las experiencias en que se simulaban los procesos simultáneamente en fase gaseosa y en solución acuosa (es decir, experiencias "globales"). Se utilizaron mezclas gaseosas de diferentes composiciones, desdemedios ricos en oxigeno (a base de bióxido de carbono = gas carbónico, nitrógeno y vapor de agua), hasta medios ricos en hidrógeno, llamados "reductores" (a base de metano, amoniaco o nitrógeno y vapor de agua). También se emplearon fuentes de energía de características diferentes.

Los resultados obtenidos demostraron que sólo una mezcla gaseosa reductora permite la obtención de cantidadesconsiderables de aminoácidos. Para aplicar esos resultados a la Tierra primitiva, también hay que comprender los mecanismos que intervienen en esas experiencias. Los estudios efectuados al respecto, sobre todo por Miller, demostraron que los aminoácidos obtenidos han de proceder de la evolución en el agua liquida de compuestos orgánicos formados en la fase gaseosa (pequeñas moléculas simples osus polímeros).Esos compuestos, auténticas fuentes de los ladrillos de la materia viva, recibieron el nombre de "precursores atmosféricos". Se pasó después a estudiar por separado la formación de esas moléculas en medio gaseoso y su evolución en el agua.

SÍNTESIS PREBIÓTICA DE LOS LADRILLOS DE LA MATERIA VIVA

A partir de los años sesenta, varios laboratorios europeos y...
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