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Repetición escolar: ¿Falla del alumno o falla del sistema? ∗

Rosa María Torres Introducción Junto con la falta de acceso a la escuela y la deserción, la repetición constituye uno de los mayores problemas de los sistemas escolares contemporáneos. A pesar de que, a nivel internacional, la repetición tiende a verse como un fenómeno típicamente latinoamericano —región, en efecto, con índices muyelevados de repetición y en la que ésta viene mereciendo atención en los últimos años—, se trata en verdad de un fenómeno que, de manera abierta o velada, afecta a la mayor parte de sistemas escolares en el mundo. La repetición es la “solución” interna que ha encontrado el sistema escolar para lidiar con el problema del no-aprendizaje o de la mala calidad de dicho aprendizaje. Así pues, analizarlas fuentes y la naturaleza de la repetición es analizar la misión misma de la escuela, haciéndose cargo de la gama de variables y procesos que inciden sobre el aprendizaje (su calidad, contextos y resultados) en el medio escolar.

La repetición es un fenómeno mundial y de vieja data
La preocupación en torno a la repetición escolar y su línea ascendente, junto a la también ascendente línea de lamatrícula escolar, no es un fenómeno reciente, en algunos de los países que hoy son industrializados existen estudios sobre el tema que datan de principios de este siglo. En cuanto a los países en desarrollo, ya en los años 60 y 70 podían encontrarse estudios e informes sobre el tema. La repetición escolar afecta a todas las regiones del mundo y a la gran mayoría de países, incluidos losindustrializados. Las estadísticas oficiales para 1990 registraban 35.6 millones de repitentes en la escuela primaria a nivel global, incluyéndose dentro de esta cifra únicamente 84 países (cuatro de ellos concentradores de casi la mitad de ese número de repitentes: China con 7.5 millones, Brasil con 5 millones, India con 3.4 millones y México con 1 .3 millones). Según estadísticas oficiales, entre 10% y20% de los niños y niñas en el mundo repiten alguno de los grados iniciales de la escuela primaria. África Sub Sahariana (20%) y América Latina y el Caribe (10% a 15%) son las regiones con las tasas más altas de repetición. En los Estados Árabes y en Asia, la tasa de repetición es de 10%, y en Europa y los países industrializados, entre 3% y 4%. Al mismo tiempo, existen
∗ En Torres et al., Laevaluación, Buenos Aires, Ediciones Novedades Educativas (Aportes para la capacitación, 1), 1998, pp. 7-44.

grandes disparidades dentro de cada región y de cada país (UNESCO, 1993; UNICEF/UNESCO/BIE, 1996). Tomando como base datos de 1980, tendencias recientes indican que la repetición —tanto el porcentaje como el número de repetidores— va en aumento en África, particularmente en los países al surdel Sahara (los países de habla francesa y portuguesa tienen índices más altos de repetición que los de habla inglesa); está disminuyendo en muchos países árabes; presenta un panorama mixto en Asia (la repetición está aumentando en algunos países tales como Bután, Indonesia y la República Popular de Laos, y está disminuyendo en países populosos como Bangladesh y Tailandia);y ha empezado a bajaren América Latina y el Caribe, con excepción de seis países (incluida Costa Rica), aunque la repetición en el primer grado continúa siendo sumamente alta en la mayoría de países. La diferencia entre regiones y países no es sólo de orden estadístico. Mientras que en algunos países la repetición ni siquiera ha llegado a constituirse en tema y permanece, por tanto, poco estudiada y documentada, enotros (notoriamente, América Latina en general) ésta ha pasado a convertirse en un indicador de rutina en la elaboración de diagnósticos y en el diseño de políticas, y en un tópico corriente del debate educativo.

La repetición es un fenómeno relativamente oculto e incomprendido
Tradicionalmente, las estadísticas educativas convencionales, tanto a nivel nacional como internacional, han omitido...
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