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LOS PLASTICOS

1. Definición de plásticos

Los materiales plásticos son un conjunto de materiales de origen orgánico. Han sido obtenidos artificialmente a partir de productos del petróleo, carbón, gas natural, materias vegetales (celulosa) o proteínas, y en alguna fase de su fabricación han adquirido la suficiente plasticidad para darles forma y obtener productos industriales.
Los plásticosson materiales sintéticos denominados polímeros, formados por moléculas, cuyo principal componente es el carbono.
En la actualidad, la cantidad de plásticos existente es enorme. Cada uno de ellos tiene unas propiedades y aplicaciones específicas. En general, se puede decir que los plásticos son más ligeros que los metales y es mucho más fácil darles forma, manteniendo una resistencia a lasdeformaciones aceptable. Por ello, la tendencia actual es la sustitución de los materiales naturales utilizados hasta ahora, tales como madera, metales, etc., por plásticos.
Los tipos de plásticos más empleados en la actualidad, por orden de importancia, son: poliestireno, resinas fenólicas, polipropileno y resinas úricas.
Entre las ventajas que ofrecen los plásticos, en relación con otros materiales,cabe citar: resistencia a la corrosión y agentes químicos, aislamiento térmico y acústico, resistencia a los impactos y, finalmente, una buena presentación estética.
2. Origen y evolución de los plásticos.
1.864: Celuloide
En esta fecha, el norteamericano Jonh Wesley Hyatt consiguió el primer plástico, al añadir a una solución de nitrocelulosa (celulosa + ácido nítrico) alcanfor, en un intentode descubrir un material apto para sustituir el marfil de las bolas de billar. Observó que el resultado obtenido era un material muy duro, que se podía moldear, así como añadir colorantes. También podía obtenerse un <<cristal>> flexible en forma de lamina.
Este nuevo material fue patentado con el nombre de celuloide, y pronto se empezó a utilizar en asideros, mangos, manubrios,juguetes, dentaduras postizas, joyería, gemelos, broches, películas de fotografías y cine, etc.
El problema principal era su inflamabilidad. Ello animó a Hyatt a seguir investigando y, en el año 1.909, descubrió el acetato de celulosa, con propiedades análogas y no inflamables, que se hizo famoso gracias a la fotografía.
Actualmente, varios productos los han desplazado en la mayor parte de lasaplicaciones, pero todavía se siguen empleando. Una aplicación muy característica es la fabricación de pelotas de ping-pon.
1.897: Galatita o cuerno artificial.
Los físicos alemanes descubrieron que si a la caseína (proteína de la leche de vaca, que se manifiesta en forma de cuajada en la fabricación del queso) se le añadía formol, se endurecía, pudiéndose moldear fácilmente.
Este fue el primerplástico barato que se empleo en la fabricación de botones, agujas de hacer punto y en la obtención de aislantes eléctricos.
El problema que tenía era que el endurecimiento resultaba algo lento, tardando algunas semanas hasta, incluso, un año para objetos gruesos.
Si se calentaba a unos 70 ºC, se podía doblar y troquelar.
En la actualidad se emplea para fabricar mangos de cubiertos, reglas demedición y calculo, botones, peines, sustitutos del cuerno y del marfil, así como objetos de escritorio.
1.909: Baquelita.
El Dr. Leo Henrick Baekeland descubrió que podía controlar una reacción entre el fenol y el formol para producir una resina, en forma de polvo, que después podía moldearse aplicándole calor y presión. Había creado el primer plástico sintético.
Su plástico era muy diferente a loscreados hasta este momento, ya que una vez sometido al calor ya no se podía ablandar ni volver a moldear. Este plástico, ahora, se denomina termoestable o irreversible.
A pesar del tiempo transcurrido desde su descubrimiento, la baquelita todavía se emplea en multitud de aplicaciones. Un ejemplo lo encontramos en plumas y bolígrafos de calidad.
3. Componentes principales de los plásticos.
En...
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