Vitaminas

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Introducci�n

Las vitaminas son sustancias orgánicas, con carbono, imprescindibles en los procesos metabolicos que tienen lugar en la nutrición de los seres vivos. No aportan energía, son acal�ricas, puesto que no se utilizan como combustible, pero sin ellas el organismo no sería capaz de aprovechar los elementos constructivos y energéticos suministrados por la alimentación, por esta razón,tambien se las considera nutrientes. Normalmente se utilizan en el interior de las células como precursoras de las coenzimas, a partir de las cuales se elaboran los miles de enzimas que regulan las reacciones qu�micas de las que viven las células.

El primero en hablar de vitaminas fue el qu�
ímico estadounidense-polaco Casimir Funk en 1912, quien formuló la "teoría de las vitaminas" para explicaalgunas enfermedades que eran producidas por la ausencia en la dieta de diferentes "aminas vitales" (de ahí el nombre de vitaminas), como por ejemplo el escorbuto, el raquitismo, la pelagra, y especialmente el beri beri (deficiencia de tiamina). Por otro lado, Frederick Gowland Hopkins en 1906, apoyándose en el trabajo de Chistiaan Eijkmann, puso de manifiesto que había unos "factoresalimentarios accesorios" en la leche necesarios para el normal crecimiento de unas ratas alimentadas exclusivamente con una dieta purificada (simplemente mezcla de azúcares, grasas y proteínas). En 1929 los descubrimientos de Hopkins y de Funk fueron galardonados con el premio Nobel de Medicina.

El término vitamina hace referencia a sustancias orgánicas complejas que deben estar presentes en la dieta, enmuy pequeñas cantidades, en relación con otros nutrientes. Las vitaminas son esenciales en el sentido de que los tejidos corporales no pueden sintetizarlas, o si las producen, lo hacen en cantidades tan insignificantes que no es posible cubrir las necesidades corporales del individuo. Como decimos, las vitaminas deben ser aportadas a trav�s de la alimentaci�n, puesto que el cuerpo humano no puedesintetizarlas, pero existe una excepci�n: la vitamina D, que se puede formar en la piel con una moderada exposici�n al sol, y las vitaminas K, B1, B12 y �cido f�lico, que se forman en peque�as cantidades en la flora intestinal.

No existe un solo alimento que contenga todas las vitaminas. Sin embargo, casi la totalidad los alimentos aportan vitaminas, en mayor o menor n�mero y en mayor o menorcantidad. Aunque son frutas y verduras las principales fuentes de las mismas.

Funciones generales de las vitaminas

Las vitaminas, como ya hemos dicho, son compuestos org�nicos que el cuerpo utiliza en el metabolismo, en la defensa del organismo, el desarrollo, reparaci�n y en el crecimiento. Tienen tambi�n funciones en la formaci�n de hormonas, de material gen�tico, de sustancias qu�micaspara el sistema nervioso, etc.
Las vitaminas trabajan conjuntamente con las enzimas (un tipo de prote�nas que les ayudan a ejercer sus efectos), co-factores (elementos que tambi�n son necesarios para dichos trabajos), y otras sustancias.
Por lo general se desempe�an como catalizadores, combinando con prote�nas para actuar como enzimas. Sin �stas, muchas reacciones metab�licas llevar�an m�s tiempoo incluso podr�an dejar de realizarse.

Conservaci�n de las vitaminas

En una dieta variada y equilibrada, sobre todo cuando contiene alimentos en estado crudo o natural, todas las vitaminas necesarias para la actividad vital se encuentran en cantidad suficiente. Pero durante la elaboraci�n o conservaci�n de los alimentos, las cantidades m�nimas necesarias pueden sufrir importantes mermas.Por ello la alimentaci�n humana, adem�s de alimentos elaborados (cocidos, fritos, en conserva o congelados) ha de componerse de alimentos como son, por ejemplo, las verduras frescas que se toman en ensaladas).
La misma vitamina C expuesta al aire sufre una merma; as� sucede cuando los zumos de fruta o verdura no son consumidos inmediatamente. El zumo de naranja pierde la mitad de su contenido en...
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