Cuatro cienegas

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Cuatrociénegas
laboratorio de la evolución
En el desierto de Coahuila, pozas de agua albergan los mismos tipos de microorganismos que habitaban la Tierra hace miles de millones de años. Se trata de valiosísimos ecosistemas para estudiar la vida primitiva, lamentablemente su existencia se encuentra amenazada.
Verónica Guerrero Mothelet

Los estromatolitos son los primeros fósiles vivientes;datan de hace unos 3 800 millones de años.

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¿cómoves?    

“Las leyes naturales ordinarias quedaron en suspenso. Los diversos obstáculos que influyen en la lucha por la existencia en el resto del mundo quedaron allí neutralizados o alterados. Sobreviven seres que de otra manera habrían desaparecido [...] Nuestros profesores permanecerían allí de buena gana todo el día, tan extasiadosestaban ante esta oportunidad de estudiar la vida de un periodo prehistórico”.
El mundo perdido, Arthur Conan Doyle

Hábitat de especies únicas
Cuatrociénegas podría tener más de 1 100 especies de plantas y animales, y entre las que se han registrado, 77 se describen como únicas de la región. Además de su importante fauna acuática, que incluye seis especies endémicas de peces que están en peligrode extinción, es el hábitat de unas 140 especies distintas de aves, de las cuales siete son endémicas y 15 se encuentran bajo alguna categoría de protección. Se han registrado 35 especies de mamíferos. Aunque ninguna de ellas es endémica, una está sujeta a protección especial (Euderma maculatum o murciélago pinto), otra se considera amenazada (Taxidea taxus o tlalcoyote) y dos más están enpeligro de extinción (Ursus americanus, subespecie eremicus, u oso negro y Erethizon dorsatum o puerco espín del norte).

En su novEla El mundo perdido, publica-

da en 1912, Sir Arthur Conan Doyle relata las experiencias de un grupo de aventureros exploradores que encuentran en Sudamérica un lugar remoto donde el tiempo parece haberse detenido, porque las especies que lo habitan llevan allímillones de años. En México existe un lugar así; una cápsula del tiempo, que se conserva prístina gracias a la acción de la geología y el azar, y que constituye un tesoro irremplazable de información biológica. Ese lugar se llama Cuatrociénegas y es un oasis enclavado en el desierto. Cuatrociénegas es un valle pequeño, también conocido como un bolsón: un área de las montañas, en las regiones áridas,donde el agua de lluvia no tiene salida superficial hacia el mar. Está situado en el centro de Coahuila, a 740 metros sobre el nivel del mar y rodeado de altas cadenas montañosas que llegan a rebasar los 3 000 metros de altitud. El valle mide cerca de 40 kilómetros de este a oeste y 30 de norte a sur. Lo cruzan por la mitad la Sierra de San Marcos y la Sierra de Pinos. Por encontrarse en la margenoriental del desierto de Chihuahua, en Cuatrocié-

negas prácticamente no llueve: apenas unos 200 milímetros al año entre los meses de mayo y octubre. Las temperaturas allí son extremas: pueden rebasar los 45º C en verano y caer por debajo de los 0º C en invierno. Sin embargo, pese a la escasa lluvia el valle ha acumulado agua en abundancia, la cual aflora por centenares de pozas, alimentadas pormanantiales que brotan del manto subterráneo. La profundidad de estas pozas puede variar de menos de un metro a más de 10, con diámetros que van de unos centímetros a más de 200 metros. En la superficie del valle hay también pantanos, ríos, lagunas y canales cuyas aguas contienen una alta concentración de minerales y pocos nutrientes. Esto impide que proliferen las algas, por lo que el agua enCuatrociénegas suele ser cristalina. Por sus características geográficas, hidrológicas, orográficas, climáticas, físicas y químicas, Cuatrociénegas es hogar de formas de vida únicas en el planeta: 23 especies endémicas de plantas y 54 de animales. Esto no es poca cosa, porque significa que esas 77 especies —que incluyen cuatro de anfibios y

reptiles, siete de crustáceos, ocho de peces, nueve de...
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