Enzimas en la minería

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“Aplicación de Enzimas
en la
Industria Minera”

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Resumen

Dentro del desarrollo energético mundial, la minería es una de las actividades industriales que mayor incidencia provoca sobre el medio ambiente y la calidad de vida de las personas que habitan en las zonas aledañas a unaexplotación. Con el fin de mitigar este impacto, es que diversas instituciones han implementado una forma de minería: la biominería. La idea es utilizar microorganismos en los diferentes aspectos de la explotación de los minerales.

El proceso de tratamiento de los metales abarca principalmente la recuperación de los elementos presentes en ellas, biolixiviación y biooxidación, hasta su acción entareas de remediación ambiental.

La lixiviación bacteriana consiste en disolver los metales como: cobre, uranio, cobalto, níquel, zinc, plomo y oro, mediante dos vías la directa, en donde existe el contacto físico del mineral con el microorganismo, y la indirecta, donde juegan como papel principal la formación de reactivos químicos en el proceso. La biolixiviación consiste en una enzimaferroxidante que reduce el Fe+2 a sulfato férrico, el cual tiene un fuerte poder solubilizador de metales, la enzima se encuentra en la bacteria Thiobacillus Ferrooxidans, la cual es autótrofa y acidofílica; principalmente.

La biooxidación por otro lado es la oxidación del el Fe+2 a Fe+3, como tratamiento previo a la cianuración. En general la tecnología de la biominería presenta beneficiosecológicos potenciales, por su limpieza y bajo costo; sin embargo es posible seguir avanzando en ésta tecnología siempre y cuando se siga investigando en como mejorar sus características o su reproductividad según se necesite.

Introducción

La biominería, es el uso de microorganismos en diferentes aspectos de la explotación de los minerales. Hace algo más de medio siglo se descubrió que la biomineríaera el principio básico de la hidrometalurgia y debería llamarse en realidad biohidrometalurgia, ya que se aislaron microorganismos cuya presencia se mostró esencial para que el proceso de recuperación de cobre fuera eficaz. El mecanismo de acción bacteriana consiste básicamente en transformar sulfuros, que no se solubilizan en medios acuosos, en sulfatos que se disuelven fácilmente en solucionesacuosas. La capacidad de aquella bacteria para crecer en presencia de ácidos y de altísimas concentraciones de metales, sumado a que no necesita fuentes orgánicas para procurarse carbono y que crece a temperaturas moderadas, la hace ideal para los procesos de recuperación de metales a partir de minerales. Con el advenimiento de las nuevas técnicas de la biología molecular, se ha comprobado queexisten más bacterias y arqueas asociadas al proceso en el cual interviene el Acidithiobacillus ferrooxidans. Por este proceso, también es posible recuperar otros metales como cobalto, níquel, zinc, entre muchos otros. La aplicación comercial de esta metodología biolixiviación suele hacerse regando "pilas", acumulaciones de mineral previamente triturado, con soluciones de ácido sulfúrico; lasbacterias existentes en los minerales liberan al metal del mineral que finalmente es recuperado a partir de las soluciones que emergen de la parte inferior de la pila. El cobre es el metal que se recupera en mayor medida por esta metodología.

Chile, es el mayor exportador mundial de cobre y obtiene aproximadamente el 30 por ciento por biolixiviación. Otro proceso es la biooxidación el cual esaplicable a minerales refractarios de oro en los cuales éste se encuentra incluido dentro de una matriz mineral de sulfuros, lo cual dificulta su posterior recuperación. La acción de las bacterias elimina esta matriz liberando al oro y haciendo así más eficaz su recuperación y con una marcada disminución del gasto en cianuro que, en caso contrario, es consumido por hierro y cobre que suelen estar...
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