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PROCESOS

Foto: www.stahl-online.de

Fundición Continua,
Jonathan Coley Zapata*

Una oportunidad para mejorar la calidad de los hierros

Ventajas de un proceso subestimado

Una de las técnicas más ancestrales en la transformación del metal es la fundición, pero es hasta el siglo XX, que la industria crea el método continuo, dejando a un lado la fase de retirado del molde.Actualmente, la fundición en Colombia sigue siendo un sector enfocado especialmente al acero y a la fundición en arena de metales ferrosos y no ferrosos (cobre, bronce, aluminio, etc.), el cual se encuentra disperso por las principales ciudades del país y representado especialmente por las pequeñas y medianas industrias. Es cierto que, existen importantes empresas de fundición de acero en caliente yfrío dedicadas, en su gran mayoría, a fabricar productos para la construcción y piezas en serie, generalmente repuestos, con destino a la construcción de máquinas y/o partes de la industria automotriz.

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El consumo y la aplicación del acero crecen cada día más, aumentando la dependencia de la industria de este material. Según la Cámara de Fedemetal de laAndi, la demanda de acero supera las tres millones de toneladas al año y la producción nacional tan sólo logra satisfacer la mitad, obligando a importar gran cantidad del material, especialmente acero en lámina. Y aunque las acerías han puesto en marcha procesos de expansión con grandes inversiones, aún se está lejos de la autosuficiencia. De otra parte, la producción y fundición de hierro gris ynodular, debido a la reducida demanda local, es muy baja y se limita a la utilización de procesos de arena. La mayoría de talleres de fundición de hierro carecen de tecnologías modernas y producen piezas para usos muy específicos, en donde no se requieren altas propiedades mecánicas y físicas y no se necesita mucha resistencia al desgaste. Las cifras de producción muestran claramente la brecha enla industria de ambos materiales. Según el Instituto Latinoamericano del Hierro y del Acero (Ilafa), en los primeros ocho meses de 2008 Colombia produjo 843.500 toneladas de acero crudo y 229.800 toneladas de hierro primario.

Así las cosas, queda claro que Colombia produce, importa y consume cuatro veces más acero que hierro y aunque la aplicabilidad del acero es mucho más versátil, también escierto que la industria subestima las propiedades de los hierros, producidos a través de procedimientos modernos como la fundición continua. En efecto, el proceso de fundición continua representa una excelente alternativa para mejorar el rendimiento, la productividad y aplicabilidad de los hierros gris y nodular, capaz de reemplazar, en situaciones específicas, el acero, como por ejemplo, para lafabricación de tuercas, tornillos, bujes, piñones, partes para sistemas hidráulicos y autopartes, brindando propiedades mecánicas y físicas similares a los aceros, buena resistencia a la tracción, al desgaste, a esfuerzos mecánicos y mejor maquinabilidad, entre otras ventajas. Así, teniendo en cuenta la aplicabilidad de la fundición en el país, sectores como la construcción de máquinas, automotriz,autopartes y herramientas, podrían beneficiarse de las bondades que ofrece la fundición continua de hierro.

Ejemplo de ello es Brasil, un país pionero en la práctica de fundición continua y en el que se producen 90 toneladas diarias por este método, de las cuales el 50 por ciento es para su mercado interno.

El Proceso
Aunque el proceso de fundición continua, también conocido como coladacontinua, es el más común para la producción de varillas, barras de diferentes secciones y láminas en acero de varios calibres y longitudes y con el que se obtiene más de un tercio del acero que produce la industria en el mundo, actualmente, también se está utilizando con gran éxito para la fundición de hierros gris y nodular, mejorando la calidad de los productos y reduciendo costos operativos....
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