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Venezuela, con una población superior a los 24 millones de habitantes, cuenta con cerca de 350 mil indígenas distribuidos sobre todo en las zonas selváticas de los ríos Amazonas y el Orinoco, en los límites con Colombia, Brasil y Guyana.
Estos conglomerados étnicos ignoran o les son indiferentes las celebraciones del descubrimiento de América, que este 12 de octubre se festejarán con distintosactos a lo largo de todo el continente americano, al igual que en España.
En un país donde la migración europea, en especial española, portuguesa, italiana y alemana, conforman el 70 por ciento del mosaico "criollo", los indígenas son sólo referencia folklórica pese a su influencia en la comida, lenguaje y costumbres del venezolano.

De acuerdo con el Atlas de Tradiciones de Venezuela, estos350 mil indígenas pertenecen a 36 grupos étnicos entre los que destacan los caribe, arawaco, tupí guaraní, chibcha, macusi, guajiros y penare.

Las sociedades que sobrevivieron habitan en zonas periféricas y fronterizas del país, o fueron desplazados hacia ellas por el empuje de la población criolla en donde se encuentran en la actualidad.

Como parte de proyectos gubernamentales, algunosgrupos indígenas han sido contratados como guías turísticos del Instituto Nacional de Parques (Inparques) para mostrar a los visitantes la forma como sobreviven los primeros pobladores de Venezuela.

"Son niños sabios, esos pequeños indígenas que nos cuentan la historia de los lugares y sitios históricos", comentó el presidente de Venezuela, Hugo Chávez, al referirse a la labor de este sector dela población.

En el Parque Nacional Canaima, grupos de militares detuvieron a medio centenar de indígenas quienes explotaban de forma ilegal una mina de diamantes.
Si bien el gobierno del presidente Hugo Chávez impulsó en la nueva Constitución Bolivariana de Venezuela una serie de derechos para los grupos indígenas, éstos aún son letra muerta para la magra población que no llega al 1.5 porciento del total de los habitantes.

El nuevo texto constitucional reconoce plenos derechos ciudadanos a los indígenas, e incluso les permite una representación ante la Asamblea Nacional, así como el derecho para determinar el uso que le darán a las tierras y aguas que habitan.
Sin embargo, durante las últimas semanas en la zona fronteriza con Brasil fueron detenidos una decena de indígenasdespués de que derribaron varios postes del proyecto del tendido eléctrico que se construye para interconectar a las dos naciones.
Grupos Étnicos

Para el momento del contacto europeo había una gran heterogeneidad de etnias indígenas en el territorio que hoy es Venezuela. Muchas de estas poblaciones desaparecieron por diversos motivos: exterminio, esclavitud, guerras, reducciones, enfermedades ypor asimilación a la población global.

Según el censo de 1992, la población indígena venezolana alcanza el número de 308.762 personas, agrupadas en 28 grupos étnicos. De éstos, los guajiros o wayuu, estimados en 168.318 individuos, constituyen el grupo más numeroso y representan el 53% de toda la población indígena del país.

Las entidades con mayor población indígena son: Zulia (64%),Amazonas (12%), Bolívar (11%), Delta Amacuro (7%). Además, hay grupos indígenas en Anzoátegui, Apure, Monagas y Sucre. Generalmente viven dispersos para aprovechar mejor los recursos de su hábitat y tradicionalmente han mantenido zonas de reserva que permiten la regeneración de los suelos y de la biota, costumbre practicada en particular por los grupos de la selva tropical.

La mayoría de estas etniasse han adaptado parcialmente a la convivencia con la población criolla occidental, aunque mantienen su identidad étnica, el idioma, los valores culturales ancestrales. Conservan extensiones variables de tierras originales, registran un perfil demográfico positivo y gozan de niveles de salud aceptables, aunque a veces precarios.

Muy diferente es el caso de aquellos indígenas que han sido...
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