Biocombustibles

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BIOCOMBUSTIBLES

¿FUENTES AGOTABLES O INAGOTABLES DE ENERGIA?

Los biocombustibles, son combustibles de origen biológico obtenidos a partir de restos orgánicos de materiales renovables como las plantas, se cree pueden sustituir a los combustibles fósiles más tradicionales, en virtud de su bajo o nulo deterioro ambiental y sus características de renovación.
Entre los biocombustibles podemosincluir el bioetanol, el biodiesel, biometanol, entre otros. Los dos productos más desarrollados y empleados de los biocombustibles son el bioetanol y el biodiesel. El bioetanol, o etanol de biomasa, puede ser obtenido de maíz (EEUU), de caña de azúcar (Brasil) o remolacha (Chile) por medio de procesos de fermentación enzimáticos de sus azúcares. Dado que la composición de la celulosa es muy ricaen azúcar, resultaría muy útil producir alcoholes a partir de la fermentación de celulosa, principal componente estructural de los materiales vegetales. Según el Consejo Nacional de Defensa de los Recursos Renovables de Estados Unidos, más de mil millones de toneladas de materiales con celulosa (aserrín, césped, hojas de árboles, viruta de madera, etc.) se generan anualmente y de su destilaciónfermentativa podrían ser obtenidos cerca del 30% de los combustibles necesarios para los automóviles en el 2050. El problema radica en los elevados costos que representa romper la rígida celulosa para posteriormente fermentarla y destilarla. Se espera que en un futuro muy cercano, microorganismos genéticamente diseñados para degradar y producir el etanol, a partir de celulosa, permitan bajar loscostos de producción del etanol desde esta fuente natural.
El biodiesel, se fabrica a partir de aceites vegetales, ya sean usados o sin usar. El sistema más habitual es la transformación de estos aceites vegetales a través de un proceso de combinación con alcohol metílico e hidróxido sódico, produciéndose un compuesto que se puede utilizar directamente en un motor diesel sin modificar, obteniéndoseglicerina como subproducto. La glicerina puede utilizarse en otras industrias como la farmacéutica, de detergentes, etc. Esta transformación de los aceites vegetales, si bien nació de forma muy casera y rudimentaria empleando aceites de fritura de restaurantes de comidas rápidas, ha dado origen a una variedad de empresas que se encargan de reciclar los aceites usados para su transformación enbiodiesel.
Luego lo venden como aditivo a las empresas petroleras que lo mezclan con los combustibles tradicionales y obtienen una variedad de Diesel adecuado para el uso en los automóviles. La utilización directa de un aceite vegetal en un motor diesel es posible, aunque hay que introducir modificaciones en el motor. Uno de los inconvenientes es que estos aceites se congelan a temperaturasmoderadamente bajas. Aun así hay algunas personas que los utilizan de este modo.
No obstante que estos biocombustibles se vislumbran como alternativas menos contaminantes para el uso en el transporte, hay voces en contra de la utilización de ellos. Según David Pimentel de Cornell University, en la producción de etanol, al menos en el caso del bioetanol de maíz, el consumo energético de petróleo es un 29%mayor que la energía que se genera con el etanol usado combustible. Esto ya que en los campos de cultivo se utilizan fertilizantes que se obtienen directa o indirectamente de la energía del petróleo y la maquinaria agrícola también consume petróleo. Según este y otros investigadores los costos no cuadran. Otros investigadores aducen que si el proceso de obtención se optimiza, el etanol produce un67% más de energía que la consumida en su producción.
El uso de pesticidas, fertilizantes y otros tipos de técnicas de cultivo agresivas, con los problemas de contaminación y desertificación que conllevan pueden también dar al traste con estos combustibles verdes. Pero no podemos negar que este tipo de combustibles tienen atractivo entre mucha gente alternativa.
Ventajas de los biocombustibles...
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