Neurociencia social

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NEUROCIENCIA SOCIAL

JUICIO MORAL Y EMOCIONES Las investigaciones sobre las emociones están cambiando el panorama que se tenía sobre diversos comportamientos del hombre. Uno de los científicos con mayor proyección internacional es Antonio Damasio, investigador de la Universidad de Iowa, y autor de libros divulgativos de éxito incuestionable como “En busca de Spinoza” o “El error de Descartes”.Recientemente ha presentado (junto con su colega Marc Hauser) en la prestigiosa revista Nature el fruto de sus últimas investigaciones sobre el juicio moral y su dependencia de las emociones.

El abordaje de este trabajo parte de la siguiente pregunta: ¿mataría a su hijo para salvar a 10 personas? Según encuestas realizadas en amplias capas de la población de numerosos países, la respuestamayoritaria es que no, aunque muchos de los entrevistados reconocen que deberían responder afirmativamente. Sin embargo, los pacientes de Damasio y Hauser sí que eliminarían a sus hijos teniendo la certeza plena de que con ése terrible acto salvarían la vida de un grupo de personas. Evidentemente, estos pacientes tienen como característica común el “daño cerebral”, con lo que sus emociones sonanormales y carecen de compasión y empatía. Su juicio moral está, por tanto, alterado, creyendo que hacen lo correcto, matar a uno para salvar a diez.

En efecto, los pacientes estudiados poseían una grave alteración en el córtex prefrontal ventromedial, considerado anatómicamente como uno de los nodos centrales de la red emocional del cerebro. Para los autores del trabajo “los dilemas morales de esas1

características dividen internamente a la mayor parte de la gente, pero no a estos pacientes que hemos estudiado”. Así, el juicio moral individual obedece al razonamiento consciente; pero la investigación neurológica sobre las tareas morales apuntan a circuitos emocionales del cerebro que ya son bien conocidos. Existe una correlación entre juicio moral y funcionamiento de lacorrespondiente área cerebral, de ahí que personas con alteraciones graves en su cerebro puedan presentar –como los pacientes estudiados por Damasio y Hauserjuicios morales distintos, alejados inclusive del afecto y amor a los propios hijos. Puede decirse que los autores de esta investigación presentan la primera prueba experimental de que las emociones no sólo se asocian a los juicios morales, sino que soncruciales para elaborarlos. La idea no es nueva, pues en su libro “El error de Descartes”, Damasio presenta el caso de un capataz de ferrocarriles que sufrió un accidente en el que una explosión lanzó una barra de hierro hacia la cabeza del desgraciado trabajador, atravesándole el córtex prefrontal ventromedial. El individuo sobrevivió al accidente, sin daños en capacidades como el lenguaje, elpensamiento y otras actividades; pero el daño que sufrió en su cerebro cambió completamente su personalidad, incluidas las alteraciones en sus emociones, o los juicios sobre temas morales. Lo sorprendente es la capacidad del individuo con lesiones cerebrales para ejercer correctamente otros actos de su vida, incluso para construir discursos y opiniones morales en cuestiones puntuales, que podrían serconsideradas normales en un contexto social más amplio. Los resultados de estas investigaciones, según sus autores, tendrán repercusiones filosóficas concretas, pues algunas elaboraciones morales recibirán un apoyo experimental y demostrable empíricamente mientras que otros quedarán descartados por falta de base científica.

¿Y la cultura? Hasta aquí el planteamiento –muy sintetizado- de lainvestigación sobre las emociones de Damasio y colegas. Las conclusiones, válidas en cuanto que son el resultado de un extraordinario experimento controlado escrupulosamente, deben ser también objeto de una crítica más amplia; es decir, deben ser valoradas bajo la perspectiva cultural que impregna, codifica, interpreta y predispone el comportamiento humano.

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Nada podemos decir respecto a las...
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