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Los sueños creativos del químico de las profecías

En 1869, en ese país atrasado que era Rusia, Mendeléiev presentó su clasificación periódica de los elementos. Todas las observaciones implícitasen la gráfica de Meyer se encontraban en la tabla periódica del químico ruso, pero ésta permitía lo que no era posible en aquélla: predecir la existencia de lo que aún se desconocía, la de elementosquímicos no descubiertos todavía.

¿Cómo llegó a este descubrimiento?
El antecedente más próximo lo encontramos en el impacto que le produjo la presentación de Cannizzaro en Karlsruhe. AllíMendeléiev, como otros asistentes, encontró la clave para la determinación correcta del peso atómico de los elementos. Con esa nueva habilidad, Mendeléiev determinó los pesos atómicos relativos con exactitud,familiarizándose con las propiedades de los elementos.

Cuando empezó su trabajo de maestro en la Universidad de San Petersburgo se planteó varias preguntas fundamentales. Tenía que enseñar química;¿cómo hacerlo de la manera más clara, lógica y comprensible? No quería limitarse a una transmisión de información acumulada, sin orden ni concierto. Pero ¿no era precisamente eso la química en aquelmomento? ¿Cómo evitar que la clase se hiciera rutinaria al ir hablando de todos y cada uno de los elementos, de sus propiedades y aplicaciones? ¿Cómo explicar, fundamentándola, la semejanza entre algunoselementos, como por ejemplo litio, sodio y potasio?

Mendeléiev, preocupado por dar un sentido profundo a su clase, buscó principios generales, unificadores e in-tegradores del conocimiento de laquímica. Allí estaba la ley de la gravitación universal, estaban los pesos atómicos relativos. . . ¿Podría encontrarse en ellos la causa de la con ducta química de los elementos?

Por lo prontoempezó a escribir el símbolo de cada elemento en grandes tarjetas, usando una para cada símbolo, y a llevarlas a sus clases para que los estudiantes se familia rizaran con ellos. En cada tarjeta, al...
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